La Cina punta al litio e cobalto per dominare il mercato mondiale delle autovetture elettriche

L’emergere di veicoli elettrici ha visto le aziende cinesi intraprendere una caccia globale per proteggere le risorse di litio. Ora stanno rapidamente concludendo accordi per aumentare le quoti di cobalto la cui offerta è ancora più concentrata geograficamente.

Il cobalto, tuttavia, affronta sfide più importanti del litio: tale materia prima ha registrato infatti, consistenti aumenti dei prezzi negli ultimi due anni a causa della mancanza di certezze riguardo alle nuove forniture, allo stoccaggio e ai commercianti che assumono posizioni speculative, in conseguente aumento della domanda di mercato.

Il cobalto è un metallo abbastamza duro, lucido e grigiastro, un sottoprodotto dell’estrazione del rame e del nichel ed ha visto il maggiore aumento dei prezzi tra i vari metalli usati per fabbricare batterie per veicoli elettrici dopo un boom della domanda iniziato due anni fa, secondo Ciaran Roe, globale gestore dei prezzi dei metalli presso S & P Global Platts.

A differenza del manganese, del litio e del nichel, il cobalto è limitato nella fornitura non solo in termini di quantità ma anche di origine”, ha affermato. “Non riesco a pensare a un altro prodotto in cui l’offerta è così dipendente da una nazione di origine rispetto al cobalto.

Quasi il 60% della produzione di cobalto non raffinato del mondo lo scorso anno proveniva dalla Repubblica Democratica del Congo, nell’Africa centrale, la cui produzione era più di 10 volte superiore a quella del secondo produttore russo, secondo la US Geological Survey. Il Congo ha anche poco più della metà delle riserve mondiali del metallo.

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Anche se la domanda di litio e cobalto dovrebbe aumentare di 2-3 volte nei prossimi otto anni fino al 2025, le fonti di nuova fornitura di cobalto sono molto meno chiare di quelle del litio, ha osservato Roe.

Mentre varie nuove miniere sono in cantiere in Canada e Finlandia, ci vorrà del tempo per far aumentare la produzione.

Anche tenendo conto degli sforzi dei produttori di batterie per ridurre la dipendenza dal metallo, la domanda di cobalto potrebbe salire a quasi 300.000 tonnellate nel 2030, secondo quanto indicato nell’ultimo rapporto periodico dell’Agenzia Internazionale per l’energia – che rappresenta 29 maggiori paesi utilizzatori di  petrolio.

I prezzi del cobalto sono quasi triplicati negli ultimi due anni. Ciò è esacerbato dalle attività di stoccaggio a diversi livelli lungo la catena di approvvigionamento e dai commercianti che assumono posizioni speculative “, ha affermato l’AIE.

L’anno scorso la produzione di cobalto raffinato globale era di circa 105.000 tonnellate, secondo Robin Goad, CEO di Fortune Minerals, con sede in Canada, che sta sviluppando una miniera nel nord-ovest della nazione.

Goad ha detto che in genere, dopo l’individuazione del giacimento per arrivare ad una produzione costante occorre circa un decennio. 

Il suo progetto “Nico cobalt-gold-bismuth”, ottiene oggi fino al 65% di utile dai ricavi dal cobalto, e risale al 1996.

Con circa $ 125 milioni di dollari canadesi (US $ 96,5 milioni) spesi per il suo sviluppo fino ad ora, gli studi di fattibilità di Nico del 2014 mostrano che potrebbe essere uno dei progetti di cobalto più economici al mondo sulla base dei costi operativi, secondo Goad.

Ma a causa del previsto elevato investimento di capitale di 589 milioni di dollari, tra cui una raffineria, la Fortune è alla ricerca di un partner che contribuisca alla maggior parte del capitale azionario per ridurre gli interessi passivi del progetto.

Il partner riceverà quindi la sua quota proporzionale dell’output e avrà il diritto di acquistare la quota di Fortune, a un prezzo collegato al mercato durante la vita della miniera.

La compagnia ha ricevuto “manifestazioni di interesse” da oltre 25 potenziali investitori – tra cui diversi in Cina – ai quali è stato dato accesso ai dati finanziari e alle proiezioni del progetto, ha detto Goad.

Questi includono minatori, raffinerie, banche, investitori finanziari, produttori di automobili e batterie.

Goad ha riferito che il governo del Congo contestualmente all’esecuzione di molte espropriazioni di licenze minerarie ha contestualmente aumentato la tassa sulle risorse sul cobalto dal cinque al 10% delle entrate. Gli investitori dunque erano sempre più alla ricerca di giurisdizioni politicamente stabili come il Canada.

In precedenza, le carenze di energia e le insufficienti infrastrutture di trasporto in Congo non avevano impedito alla China Molybdenum con sede nella provincia di Henan di accettare un accordo di 2,65 miliardi di dollari nel 2016 per una quota del 56% in Tenke Fungurume Mining, che controlla una delle più grandi risorse di rame al mondo e cobalto.

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La Cina è andata oltre ogni altro paese per garantire le materie prime di cui ha bisogno per alimentare i suoi nuovi veicoli energetici, compresa l’acquisizione di miniere sparse per il mondo“, ha dichiarato il responsabile delle relazioni con gli investitori di Fortune, Troy Nazarewicz. Aumentando il controllo sull’approvvigionamento di cobalto, sta effettivamente controllando l’industria delle batterie agli ioni di litio per diventare il centro di produzione mondiale di veicoli elettrici“.

GEM, produttore e riciclatore di batterie con sede a Shenzhen, ha siglato un accordo a marzo di quest’anno per acquistare un terzo della produzione di cobalto dai progetti di proprietà delle principali commodity internazionali Glencore nei prossimi tre anni.

Nel settore del litio, il mese scorso l’accordo della Tianqi Lithium con sede in Sichuan per acquistare una quota del 23,8% della Sociedad Quimica y Minera del Cile per 4 miliardi di dollari potrebbe vedere la sua quota globale della produzione del metallo salire dal 13% al 18%, ha dichiarato David Merriman, vice-direttore della divisione materiali per batterie e tecnologia presso Roskill Information Services, con sede a Londra.

L’accordo, se completato, avrà una notevole influenza su due grandi progetti in Australia occidentale e Cile che insieme forniscono attualmente il 46% del litio mondiale in termini di “litio carbonato equivalente”, secondo un rapporto di GF Securities.

Circa il 53% del consumo globale di cobalto è stato utilizzato in batterie ricaricabili lo scorso anno, mentre il 16% è stato utilizzato in leghe metalliche per renderle resistenti e resistenti all’usura, secondo il commerciante di prodotti cobalto Darton Commodities.

Cobalto e nichel sono in genere i due materiali più preziosi in una batteria per veicoli elettrici.

Ben 777.000 auto ibride elettriche e plug-in sono state vendute nella Cina continentale – il più grande mercato del mondo – lo scorso anno, il 53% in più rispetto al 2016. Pechino sta puntando sui veicoli elettrici per rappresentare entro il 2025 almeno 1/5 di tutte le autovetture vendute a livello mondiale, con un incremento sottostimato del 3,1% annuo.

Roe ha detto che la domanda e i prezzi dei metalli delle batterie sono difficili da prevedere a causa dei rapidi e imprevedibili progressi tecnologici nel campo della chimica delle batterie.

Questo è un mercato di frontiera, dove gran parte della catena di approvvigionamento deve ancora stabilizzarsi”, ha affermato Roe. “Gran parte della tecnologia e delle ipotesi cambiano rapidamente … in questo ambiente le previsioni e i prezzi cambiano rapidamente.

Fonte qui.

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